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Escritura sumeria

Escritura sumeria
Tablilla cuneiforme

¿Qué es la escritura sumeria?

La escritura sumeria es la escritura empleada por los sumerios para expresar su lengua. El sumerio es una lengua ergativa y aglutinante, con multitud de signos cuneiformes que expresaban ideas y sonidos. Los primeros signos cuneiformes que aparecieron en la ciudad mesopotámica de Uruk no sabemos en que idioma estaban, pues son signos pictográficos que representan ideas.

Para que te hagas una idea más precisa te dejamos este didáctico vídeo sobre la escritura cuneiforme sumeria. Después continúa leyendo.

Origen de la escritura cuneiforme sumeria

El origen de la escritura cuneiforme está en los tokens y las bullae prehistóricas de Mesopotamia. Los tokens son pequeñas fichas que, en origen, se guardarían en un saco y hacían referencia a un elemento. Posteriormente, estos tokens pasaron a ser guardados en el interior de bullae. Pequeñas bolas de arcilla huecas que contenían estas fichas en su interior y en donde, además, en su cara exterior se estampaban los tokens que iban dentro. Pero esta fase duró poco. Pronto aplanaron la bola y pasaron a representar las fichas mediante signos, naciendo de esta manera la tablilla pictográfica.

Bullae de arcilla y tokens
Bullae de arcilla y tokens

La escritura más antigua del mundo

Existe discusión sobre cual sería la escritura más antigua de la humanidad. Tradicionalmente se ha pensado que los primeros textos escritos aparecerían en torno al 3300 a. C. en Uruk, y serían unas tablillas pictográficas que representan ideas, no fonemas, por tanto no sabemos que idioma hay detrás, aunque suponemos que el sumerio, por tanto nos encontraríamos ante las primeras muestras de escritura sumeria.

Sin embargo, el debato sobre cuál sería el primer documento escrito de la historia sigue abierto, sobre todo a raíz del descubrimiento en la necrópolis de Umm el-Qaab en Abidos, en Egipto, de unos trazos que podrían considerarse indicios de escritura, datados alrededor del 3300 a. C. Estos signos suponen un claro precedente de la escritura jeroglífica egipcia que todos conocemos.

La conclusión es que las primeras manifestaciones de la escritura se dieron de manera simultánea en Egipto y Mesopotamia.

¿Para qué sirve la escritura?

En un momento de desarrollo imparable de la complejidad política económica y social, en sus comienzos la escritura servía para poner poner escrito operaciones de ámbito económico, tales como productos intercambiados y registrar transacciones económicas.

Según avanza el tiempo, la escritura fue utilizada por los sumerios para poner por escritos conceptos y situaciones de su día a día. De ahí que muchos signos fuesen pictogramas que representaban un término con un signo similar a como era físicamente el objeto al que hacían referencia. 

Enmerkar y la invención de la escritura

En una de las obras más conocidas de la literatura sumeria, “El Poema de Enmerkar y el Señor de Aratta” se narra la relación política, económica y diplomática entre el rey de Uruk, Enmerkar, y el señor de la tierra de Aratta, pero lo que aquí nos interesa es que en un momento dado Enmerkar decido enviar un heraldo con una tablilla, pues el mensaje que quería enviar era demasiado complejo y temía que su palabra pudiese ser malinterpretada.

Según el Poema esta práctica nunca antes se había realizado, con lo que suponía la invención de la escritura sumeria. En cualquier caso, lo que evidencia es que la aparición de la escritura tuvo que ver con un fin eminentemente práctico.

¿Cómo era la escritura sumeria?

La escritura cuneiforme varió con el tiempo. Los signos de las primeras tablillas del Uruk IV eran pictográficos, representaban ideas. Pero con el tiempo los signos se fueron abstrayendo y pasaron a representar también fonemas, esto es, signos que representan sonidos. Los signos sumerios estaban formados por combinaciones de cuñas y se escribían de izquierda a derecha y de arriba a abajo.

De igual manera, los signos de la escritura cuneiforme sumeria cambiaron de orientación con el tiempo. Alrededor del 2900 a. C. los signos originales sufrieron una inclinación de 90º en el sentido contrario a las agujas del reloj sin que se sepa porque sucedió esto.

En la siguiente imagen puedes ver la evolución de la escritura sumeria.

Signos cuneiformes sumerios
Evolución de los signos cuneiformes a lo largo del tiempo

Soportes de la escritura de los sumerios

El soporte principal donde los sumerios plasmaron su escritura fue la arcilla en forma de tablillas. Aunque pueda parecer un material endeble en realidad era el ideal. La arcilla húmeda permite la impresión de un cálamo sobre ella, lo que posibilita que se puedan grabar los signos sumerios. Además, una vez seca la arcilla, los signos perduraban

A pesar que la arcilla fue el soporte más habitual, principalmente debido a la facilidad que los sumerios tenían para su obtención. También tenemos ejemplos de escritura sumeria en clavos y conos de arcilla, en tablillas de piedra como la tablilla de Kish o en estatuas de piedra, como las conocidas estatuas de Gudea.

Aunque no se puede considerar propiamente escritura, los sumerios también nos han dejado en tablillas de arcilla otro tipos de documentos como maquetas y planos como el plano de la ciudad de Nippur, que nos aportan una información muy valiosa.

¿Existió un alfabeto sumerio?

Aunque en ocasiones podemos leer el término alfabeto en relación con la escritura sumeria, no existió un alfabeto sumerio. Ya que por alfabeto se entiendo un conjunto de símbolos que en su conjunto representan un idioma. Sin embargo los signos sumerios representan ideas, sílabas y conceptos, por lo tanto no es un alfabeto.

La literatura sumeria

La literatura sumeria posee una gran variedad de géneros literarios, muchos de ellos de carácter religioso. Con la escritura sumeria se compusieron himnos, mitos, textos sapienciales, proverbios, lamentaciones, inscripciones reales, elegías o poemas. 

La calidad de estos textos literarios no es desdeñable y prueba de su importancia es que fueron copiados a lo largo del tiempo por escribas acadios, babilonios o asirios. Paradójicamente, la época de mayor esplendor de la literatura sumeria coincide con la de la caída de esta antigua civilización. Es en la época de Isin-Larsa cuando la escritura sumeria alcanzó su cénit.

Curiosamente, el texto sumerio más significativo del periodo de Isin-Larsa son las “Lamentaciones por la destrucción de Ur”, un poema que narra la caída de la III Dinastía de Ur. Un poema que fue traducido por primera vez por Samuel Noah Kramer y publicado por la Universidad de Chicago en el año 1940. Del texto se conservan varias tablillas repartidas por varios museos del mundo.

Escritura sumeria. Lamentaciones de Ur
Tablilla de las Lamentaciones de Ur del Museo del Louvre

Y es que el género de las lamentaciones fue uno de los grandes géneros de la escritura sumeria. Se conocen lamentaciones de hasta cinco ciudades sumerias en las que la diosa tutelar se lamenta de su caída describiendo el acontecimiento histórico que ha propiciado la misma y el padecimiento de las personas y dioses que en ella habitaban.

Los otros textos de lamentaciones sumerias son las de Sumer y Ur, Nippur, Uruk y Eridu. Un género que también está presente en el Antiguo Testamento cuando se narra la destrucción de Jerusalén por Nabucodonosor II en el siglo VI a. C.

Evolución de la lengua sumeria

Th. Jacobsen sugirió en su momento una división de la lengua sumeria que fue aceptada por la mayoría de investigadores. Esta es la siguiente:

  • Período Arcaico: Se caracteriza por la ausencia de la armonía vocálica en la cadena verbal y por una preferencia del empleo del prefijo verbal /al-/.
  • Antiguo Sumerio: En este estadio ya sí se emplearía la armonía vocálica en la cadena verbal, mediante el paso de la vocal /i-/ a la vocal /e-/ delante de un elemento que tuviese vocal /a-/.
  • Sumerio Standard: Dicho estadio comienza en época de Naram-Sin y se caracteriza, nuevamente, por el empleo de /i-/ en lugar de /a-/. La lengua de esta época es la se las inscripciones reales, textos legales y epistolares de la III Dinastía de Ur, así como la mayoría de obras literarias sumerias de las que poseemos copias posteriores.
  • Sumerio Tardío: Se caracteriza por una serie de fenómenos nuevos como la pérdida de la distinción gramatical entre nombres personales y no personales y la aparición de la conjunción verbal con (me).

Los documentos de escritura sumeria más antiguos pertenecen a la primera mitad del III milenio a. C., en su mayoría son pictográficos y no se les puede someter a ningún análisis pictográfico. Además, las inscripciones del Antiguo Sumerio más modernas en ocasiones confirman y otras contradicen las reglas gramaticales de los textos tardíos. 

El mejor ejemplo de escritura sumeria que nos ha llegado es el sumerio standard de la fase neosumeria. Aunque en esta fase de la lengua hay que tener en cuenta la influencia del acadio de época anterior. Por último, la fase del sumerio tardío pertenece a una época en la que el sumerio ya no se hablaba, sino que solo se utilizaba en textos de carácter literario.

Fuentes y referencias

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La escritura sumeria fue el primer sistema de escritura de la humanidad. El principal soporte de esta escritura fueron las tablillas de arcilla sobre las que se imprimían unos signos con ayuda de un cálamo que le dan la forma de cuña característica de la escritura cuneiforme. ¡Entra y descubre más!
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